Estudio revela que el reciclaje libera grandes cantidades de microplásticos al medio ambiente

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Un estudio, realizado en la Universidad de Strathclyde en Glasgow, descubrió que las aguas residuales de una planta de reciclaje de última generación en un lugar no revelado en el Reino Unido están liberando cantidades masivas de microplásticos en el medio ambiente, y el plástico incluso se encuentra en el aire alrededor de la planta. 

Erina Brown, la investigadora principal del estudio le dijo a The Guardian: “Estaba increíblemente sorprendida. Da miedo porque el reciclaje se ha diseñado para reducir el problema y proteger el medio ambiente. Este es un gran problema que estamos creando”.

Los investigadores estimaron que había 75 mil millones de partículas de plástico presentes en cada metro cúbico de aguas residuales. 

Las aguas residuales se analizaron antes y después de instalar un sistema de filtración y los investigadores descubrieron que el sistema redujo la concentración de microplásticos liberados del 13% al 6%. 

«La estimación de 75 mil millones de partículas por metro cúbico es para una planta con un filtro instalado», informó The Guardian y agregó que Brown dijo: «La mayoría de las partículas eran más pequeñas que 10 micrones, aproximadamente el diámetro de un glóbulo rojo humano, con más del 80% más pequeño que cinco micrones”.

También se encontraron microplásticos en el aire alrededor de la planta, con un 61% de las partículas de menos de 10 micrones de tamaño.

La instalación examinada en el estudio fue el «mejor de los casos», dijo Brown, y agregó que «una consideración importante es lo que emiten otras plantas a nivel mundial». Esto es algo que realmente necesitamos descubrir”. 

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Los microplásticos están en todas partes

Según WebMD y otros, se han encontrado microplásticos prácticamente en todas partes del planeta, incluidos los alimentos que comemos e incluso nuestra sangre y la leche materna de las mujeres. Sin embargo, no está claro qué tipo de amenaza representan para la salud humana. 

La Organización Mundial de la Salud (OMS) dijo en un informe publicado en agosto de 2022 que “Aunque los datos limitados brindan poca evidencia de que las partículas de nanoplástico y microplástico tengan efectos adversos en los humanos, existe una mayor conciencia pública y un consenso abrumador entre todas las partes interesadas de que los plásticos no pertenecen al medio ambiente, y se deben tomar medidas para mitigar la exposición”.

Si bien la ciencia sigue sin resolverse, los investigadores dicen que todavía hay motivos de preocupación. 

En un estudio realizado por un equipo de investigadores de la Universidad de Plymouth, en el Reino Unido, en el que se comparaba la amenaza de comer mejillones contaminados y la de los microplásticos en el entorno doméstico, descubrieron que «la gente absorberá más plástico al inhalar o ingerir fibras de plástico diminutas e invisibles que flotan en el aire a su alrededor -fibras desprendidas por su propia ropa, alfombras y tapicería- que al comer mejillones».

Un profesor emérito de ecotoxicología en la Vrije Universiteit Amsterdam, Dick Vethaak, fue coautor de un estudio de sangre en el que encontró microplásticos en la sangre de las personas. Sorprendentemente, no encontró los resultados alarmantes, sin embargo le dijo a National Geographic , “Sí, deberíamos estar preocupados. Los plásticos no deberían estar en tu sangre”.

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El plástico omnipresente en el suministro mundial de alimentos

Un estudio reciente de CSIRO, la agencia científica nacional de Australia, descubrió que se han encontrado micro y nanoplásticos en todo el suministro de alimentos y pueden estar afectando la seguridad alimentaria a escala mundial. 

El estudio reveló que los plásticos están presentes en una variedad de alimentos, incluidos los mariscos, la carne, el pollo, el arroz, el agua e incluso los productos frescos. 

El Dr. Jordi Nelis, químico analítico de CSIRO, especialista en seguridad alimentaria y autor principal del estudio, dijo que los plásticos ingresan al suministro de alimentos de varias maneras, pero una forma principal es a través del procesamiento y envasado de alimentos. 

“Los alimentos frescos, por ejemplo, pueden estar libres de plástico cuando se recogen o capturan, pero contienen plásticos cuando se manipulan, empaquetan y llegan a nosotros”, dijo según Phys.org.  

“La maquinaria, las tablas de cortar, los envoltorios de plástico pueden depositar micro y nanoplásticos en nuestros alimentos que luego consumimos. Este estudio destaca la necesidad de comprender qué plástico podría terminar en los alimentos para gestionar la seguridad alimentaria”, agregó.

No es solo el plástico el que representa un riesgo, sino también los aditivos en los plásticos que se filtran al medio ambiente en general. 

Con respecto a los riesgos para la salud que plantean los microplásticos y sus aditivos, Nelis dice que todavía está en debate.

“La información clave que falta es determinar los niveles seguros de microplásticos. Actualmente no sabemos exactamente cuál es el flujo de microplásticos a través del sistema alimentario o qué niveles pueden considerarse seguros”, dijo a Phys.org.

Lo único que pueden hacer los consumidores para limitar su exposición es limitar la cantidad de plásticos que consumen. 

CSIRO tiene la misión de eliminar los desechos plásticos, con el objetivo de reducir la cantidad de plástico que ingresa al medio ambiente australiano en un 80% para 2030.

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